Preview NFL 2023: Atlanta Falcons, viser le sommet de la NFC Sud?

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Atlanta Falcons
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En attendant que la saison NFL 2023 ne débute début septembre, la rédaction de TFA vous propose une preview de chaque franchise. Aujourd’hui, place aux Atlanta Falcons

Retour sur la saison 2022 des Atlanta Falcons

La saison 2022 des Atlanta Falcons s’annonçait plus que compliquée pour de nombreux observateurs chevronnés de la NFL. Pourtant, les joueurs de la franchise de Géorgie ont surpris dans le bon sens du terme. Dès le premier match de la saison, face à leurs rivaux des Saints de la Nouvelle-Orléans, les Falcons vont dominer les débats et ne rendre les armes qu’à cause d’une fin de match ratée. A la mi-saison, les Atlanta Falcons avaient un bilan équilibré avec 4 victoires et 4 défaites ce qui leur donnait à ce moment, et contre toute attente, la tête de la division NFC Sud.

Au final, les Falcons termineront certes à la dernière place de leur division mais avec un bilan de 7 victoires pour 10 défaites ce qui ne les place qu’à une seule petite victoire des Tampa Bay Buccaneers, champions de la division. Symbole de cette saison qui s’est jouée à rien, les Atlanta Falcons ont perdu 8 de leurs 10 matchs avec moins d’une possession d’écart sur leurs adversaires. Il s’en sera donc fallu de très peu pour que les oiseaux de Géorgie ne deviennent l’une des immenses surprises de la saison NFL 2022.

Les Principaux départs à l’intersaison

Conséquence des décisions prises par Arthur Smith et par le manager général des Atlanta Falcons Terry Fontenot de se séparer des contrats contraignants lors des deux dernières années, les Falcons avaient une marge de manœuvre importante pour faire revenir leurs joueurs.

Mais la franchise a pris la décision de ne pas continuer avec le quarterback Marcus Mariota et le cornerback Casey Haydward, tous deux arrivés un an plus tôt et n’ayant pas vraiment marqué la franchise (pour des raisons différentes) de leur empreinte. Le receveur Olamide Zaccheaus  est lui parti du côté de la NFC Est et plus particulièrement chez les Eagles de Philadelphie.

Des départs facilement compensables et la jeune escouade de Géorgie pourra compter sur l’ajout de joueurs plus expérimentés à d’autres postes pour compenser ces départs.

Les principales arrivées à l’intersaison

Si les Atlanta Falcons ont perdu peu de joueurs lors de l’intersaison 2023, ils ont pu profiter de leur important cap space au niveau salarial pour faire venir des joueurs qui pourraient bien changer le cours de la saison des Falcons. Défensivement, les faucons ont renforcé leur ligne défensive mais aussi leur backfield de manière impressionnante. Sur la ligne, David Onyemata, Kaden Ellis et Calais Campbell viennent apporter leur soutien à une ligne qui manquait parfois d’impact. Dans le backfield, Jeff Okudah et Jessie Bates III pourraient rapidement faire la différence à Atlanta.

Du côté de l’attaque, les Falcons se sont montrés plus timide lors de la Free Agency bien qu’on puisse noter la réunion de Jonnu Smith (TE), en perdition avec la Patriots de la Nouvelle-Angleterre, avec Arthur Smith, lui qui avait particulièrement bien performé sous ses ordres aux
Titans. Taylor Heinicke (QB), a lui aussi rejoint la franchise pour le poste de quarterback remplaçant et reste une alternative intéressante si Desmond Ridder ne performe pas comme attendu.

Les principaux choix de draft 2023

Si la free agency 2023 des Atlanta Falcons fut plutôt calme offensivement, c’est sans doute car la franchise de Géorgie avait une idée derrière la tête lors de la draft NFL. Ainsi,la draft a considérablement renforcé l’attaque, cependant, avec l’ajout de la sensation Bijan Robinson au poste de running back avec le huitième choix ainsi que le joueur de ligne offensive Matthieu Bergeron lors du second tour.

Avec seulement six choix sur les différents tours de cette draft NFL 2023, les Atlanta Falcons ont fait le choix d’apporter de la profondeur dans leur effectif avec les autres choix notamment dans le backfield défensif avec la sélection du cornerback Clark Phillips III et du safety DeMarcco Hellams. Un backfield défensif qui s’annonce donc pleinement en reconstruction lors de cette prochaine saison 2023.

L’heure de Desmond Ridder ?

Les Atlanta Falcons se présentent dans cette saison 2023 avec une incertitude sur la fiabilité de leur joueur au poste de quarterback titulaire, d’autant que cette franchise s’est faite une spécialité de perdre des matchs qu’elle devait gagner. Elle est donc dans l’obligation de trouver un quarterback fiable sur qui elle peut compter. L’année dernière fut une véritable année de transition à ce poste après le départ de Matt Ryan, la tentative avortée d’installer Marcus Mariota comme quarterback titulaire puis l’essai Desmond Ridder en fin de saison.

C’est donc ce dernier qui va se voir confier les clés de l’attaque pour le début de la saison 2023. Sur ces quatre matchs joués Desmond Ridder n’a pas particulièrement inquiété mais n’a pas non plus levé les incertitudes qui pèsent sur lui. S’il reste constant, évite de générer trop de turnover cela devrait suffire dans un effectif qui devrait normalement s’appuyer davantage sur le jeu au sol que sur le jeu aérien.

L’attaque

Nombre de points inscrits en moyenne par match en 2022: 21.5 points (rang NFL 2022: 15/32)

Plutôt performante la saison dernière, l’attaque des Atlanta Falcons devrait compter cette saison sur la progression de ses joueurs offensifs lors de cette saison 2023. Outre Desmond Ridder qui doit montrer qu’il est capable d’être un quarterback partant en NFL, le receveur Drake London sera au centre des attentions après sa très bonne saison 2022. Côté tight end, les espoirs reposeront bien évidemment sur le talentueux Kyle Pitts qui reste l’une des menaces majeures de cette escouade offensive des Falcons. Mais cette saison, le jeu de course pourrait bien être le facteur X de la réussite de cette franchise.

En effet, les Falcons se présentent à l’aube de cette saison avec une running back room composée de l’infatigable Cordarelle Patterson, de Tyler Allgeier et désormais du choix de draft de premier tour Bijan Robinson. Associée à une ligne offensive solide, cette escouade de coureurs pourrait permettre au jeu de course d’Atlanta d’être particulièrement explosif et polyvalent. Arthur Smith, qui n’est pas en reste lorsqu’il s’agit d’être créatif sur les schémas de jeux, dispose de tous les éléments pour imposer son rythme via la course et contrôler le déroulé du match.

La défense

Nombre de points concédés en moyenne par match en 2022: 22.7 points (rang NFL 2022: 23/32)

Avec les ajouts détaillés ci-dessus, la franchise des Falcons se présente dans cette saison 2023 avec un but assumé: améliorer considérablement son pass rush. Terry Fontenot, le GM, a une nouvelle fois fait parler sa connexion avec les Saints pour faire venir Ryan
Nielsen (ex-DL Coach) au poste de coordinateur défensif ainsi que David Onyemata (DL) et Kaden Elliss (LB) pour renforcer la ligne défensive.

En plus d’une ligne défensive sans doute meilleure que la saison dernière, les Atlanta Falcons ont aussi complètement changé leur fusil d’épaule concernant leur défense profonde contre la passe avec des renforts venus de la free agency mais aussi de la draft pour apporter de la profondeur à l’effectif.

Grady Jarret bénéficie donc enfin d’une ligne défensive talentueuse et le pari que représente Jeff Okudah, s’il s’avère payant, pourrait
créer une des meilleures paires de CB de la ligue avec A.J Terrell. Enfin Jessie Bates III vient renforcer le poste de safety et épauler Richie Grant et Jaylinn Hawkins, qui se sont montrés parfois un peu trop limités pour empêcher les gros jeux.

Quelle saison pour les Atlanta Falcons ?

Les Atlanta Falcons ne sont pas dépourvus de jeunes talents au moment de démarrer cette saison 2023 et l’ajout de vétérans comme Calais Campbell vient donner la dose de leadership nécessaire pour cadrer l’équipe. La franchise peut aussi espérer voir certains de ses jeunes joueurs comme Drake London (WR), Kyle Pitts (TE) ou Arnold Ebiketie (LB) progresser par rapport à l’an dernier ce qui améliorerait
considérablement les chances de victoire de l’équipe.

Outre les éléments intrinsèques, un élément extrinsèque joue en faveur des Falcons : le calendrier dont le Strenght of Schedule est le plus faible de la ligue. Dire qu’il est facile serait un euphémisme. Tout d’abord la NFC Sud apparait comme plutôt faible. Les Buccaneers et les Panthers semblent en pleine reconstruction tandis que les Saints se sont encore affaiblis pendant l’intersaison et avec Dennis Allen en head coach ne sont plus l’équipe qu’ils étaient lors des dernières saisons.

Concernant les matchs hors divsion, les Falcons vont affronter : les Packers orphelins d’Aaron Rodgers, quelques équipes en pleine reconstructions : Colts, Texans, Commanders et Cardinals et des rencontres franchement abordables comme les Titans, les Bears, les Jets ou les Lions. Seules deux équipes pourraient poser de réels problèmes aux Falcons : les Jaguars et les Vikings. Avantage non négligeable, l’équipe ne jouera aucun Thursday Night Football et disposera donc d’une semaine pleine de récupération avec chaque rencontre.

Les Atlanta Falcons pourraient donc une nouvelle fois créer la surprise lors de cette saison 2023.

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