Preview NFL 2021 : le retour en playoffs des New England Patriots?

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Pour patienter jusqu’à la reprise de la saison le 9 septembre, « The Free Agent » vous propose chaque jour d’analyser l’attaque, la défense, le quarterback et d’effectuer une prédiction pour la sinon prochaine chaque équipe de la NFL. Aujourd’hui, les New England Patriots.

Les Patriots qui étaient décimés par les blessures et les « opt-out » de plusieurs de ses titulaires, ont réalisé une saison décevante mais pas totalement catastrophique. Avec un bilan de 7 victoires et 9 défaites, ils terminent leur campagne 2020 à la 3e place de l’AFC East. Une première depuis près de 19 ans. Défensivement, l’équipe de Bill Belichick continue d’afficher un niveau tout à fait correct et qui a causé du tort à plusieurs équipes cette saison. Le principal problème était de l’autre coté du ballon qui manquait de talents pour pouvoir prendre le match à leur compte.

Dans une division où le vent semble tourner en faveur d’autres équipes, les Patriots devront lutter tout au long des 17 semaines de compétition pour espérer accrocher une place en séries éliminatoires. Les matchs inter-division contre les Bills et Dolphins seront évidemment des matchs décisifs. Mais les matchs contre les Titans, Browns, Chargers, Buccaneers et Saints semblent également se profiler comme des rencontres à double tranchant.

La question brûlante pour les Patriots en 2021 : Parviendront-ils à retrouver les playoffs après avoir raté le coche en 2020 ?

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Cam Newton : Titulaire, mais pour combien de temps ?

Cam Newton en 2020 : 2675 yards, 242 passes complétées sur 368 tentées (65.8 %), 8 touchdowns, 10 interceptions.

137 courses, 592 yards parcourus (4.3 yards/ porté), 13 touchdowns.

Avec la saison plus que moyenne de Cam Newton, on pouvait se douter que les Patriots chercheraient à trouver une solution pour l’avenir. C’est ce qu’il s’est passé au soir de la Draft, en sélectionnai Mac Jones au 1er tour. L’ancien QB du Crimson Tide était le chef d’orchestre d’une attaque historiquement excellente en 2020. Mais des doutes persistent sur son impact dans cette attaque. Est-il un parfait exécutant dans une équipe bondée de talents, où a-t-il eu un réel impact sur l’attaque d’Alabama la saison passée ? Quoiqu’il arrive, mettre Jones titulaire en semaine 1 semblerait bien trop prématuré…

Cam Newton, quant à lui, fait de la résistance et ne compte pas laisser son poste de titulaire si facilement… Sa campagne 2020, était certainement pas une réussite mais avec un manque cruel de talent au poste de receveur il était compliqué de performer à la passe. A la course, ce fut beaucoup plus intéressant et cela élargit donc les possibilités en attaque.

Reste à voir s’ il saura satisfaire Bill Belichick pour rester en poste durant toute la saison, ou bien simplement faire la transition et faciliter l’intégration du rookie en NFL…

L’attaque : L’après Tom Brady plutôt mal digéré…

L’attaque des Patriots en 2020 :

326 points marqués, soit 20.4 en moyenne.

La première année suivant la rupture entre Brady et les Patriots ne s’est pas bien déroulée pour la franchise du Massachusetts. Peu de talent sur l’ensemble de l’équipe, pas de régularité ou de réelle satisfaction, il faudrait tirer un trait sur cette saison 2020, et repartir sur de nouvelles bases en 2021.

Il faudra varier le jeu en apportant un aspect aérien à cette attaque qui est devenue trop prévisible. Elle reste « sans voix » lorsqu’elle court après le score ou que simplement le jeu de course ne lui permet pas d’avancer sur le terrain. Un plafond qui empêchait les Patriots de tirer profit de leurs drives. Avec l’apport de receveurs comme Nelson Agholor et Kendrick Bourne, l’attaque prend un aspect plus explosif et capable d’évoluer dans les airs. Les nouveaux TEs, Hunter Henry et Jonnu Smith compléteront une escouade de receveurs complètement modifiée et apporteront une aide dans le jeu de course non-négligeable.

Le jeu de course quant à lui, devra poursuivre sa bonne progression pour venir en aide à Newton qui n’a peut être plus moyen de porter une attaque à la passe. Le trident « Harris-White-Michel » semble tout à fait capable de remplir cette tâche, et ce comité de coureurs semble bien évolué lorsque ces joueurs se partagent les ballons.

Le retour de Trent Brown du côté droit de la ligne offensive va impacter considérablement le jeu offensif de New-England.

La défense : Excellent coaching staff et des titulaires de retours…

La défense en 2020 :

353 points encaissés, soit 22.1 de moyenne.

La défense du duo Belichick-Patricia a toujours affiché un très bon niveau par le passé. Cette année, les deux hommes sont enfin réunis et ils savent très bien comment faire évoluer cette défense. Sur le plan du coaching staff, aucune inquiétude, les Patriots seront une nouvelle fois au rendez-vous.

Le backfield défensif de New-England fait une nouvelle fois partie des meilleurs de la ligue. J.C Jackson, le leader en interceptions en 2020, sera encore présent aux côtés d’un des meilleurs cornerback, Stephon Gilrmore. Ce duo impressionnant est en plus de cela accompagné du vétéran Devin McCourty qui continue de figurer parmi les tout meilleurs safeties. Dans les airs, les Patriots semblent parfaitement capables de tenir les murs de la maison.

Sur la ligne défensive, c’est bien différent… Pas vraiment de quoi se réjouir, les titulaires en place semblent clairement en dessous de la moyenne en NFL. Le seul petit point de satisfaction, reste sûrement le rookie Christian Baremore qui a une très bonne marge de progression. Il pourrait se voir propulser rapidement titulaire au poste de Nose Tackle.

La ligne intermédiaire apporte beaucoup plus de satisfactions. Le retour d’opt-out de Dont’a Hightower, aura certainement un effet immédiat sur cette défense. Le linebacker de 31 ans est un véritable leader technique et vocal et son absence a causé du tort aux Patriots. Son impact est peut être sous-estimé, mais Hightower va remettre de l’ordre dans cette défense.

L’autre retour est celui de Kyle Van Noy qui, après une saison aux Dolphins, revient à Foxborough en tant que free-agent. Sa saison du côté de Miami s’est plutôt bien déroulée et le linebacker menait, sous les ordres de Brian Flores, l’une des défenses les plus imperméables de la saison. Son association avec Hightower et la dernière recrue Matt Judon pourrait s’avérer fatale pour le jeu de courses de ses adversaires. Mais, ce trio pourrait également venir en aide au « pass-rush » et venir mettre au sol les QB adversaire, ou simplement le gêner dans ses lectures pour le pousser à l’erreur et enfin se faire punir par le backfield.

À condition évidemment, de rester en bonne santé tout au long de la saison. Puisque l’on connaît les antécédents médicaux de Van Noy et Judon.

Une prédiction : Les Patriots manquent de nouveau les playoffs

Les beaux jours de New-England semblent passés, et leur fenêtre de tir semble s’être refermée. Notamment à cause des autres équipes de la division qui ont fortement progressé dernièrement. Malgré un effectif un peu en dessous de ses concurrents, les Patriots pourront toujours prétendre à une place en séries éliminatoires grâce à son coaching staff et Bill Belichick qui parvient toujours à tirer le meilleur de ses joueurs.

 

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