Playoffs NFL: Un grand classique de ces dernières années pour une place en finale de conférence AFC

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Playoffs NFL Mahomes Allen
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NFL – Dernière affiche de ce Divisional Round des playoffs NFL 2023-2024 avec le désormais traditionnel rendez-vous annuel entre les Buffalo Bills et les Kansas City Chiefs.

Les rencontres des playoffs NFL entre les Chiefs de Kansas City et les Bills de Buffalo sont déjà, pour certaines d’entre elles, rentrées dans l’histoire du plus grand championnat de football américain au monde. Mais cet affrontement entre ces deux équipes qui figurent souvent ces dernières années au sommet de leur conférence va connaître un nouvel épisode ce dimanche avec une variable différentes des habituels rendez-vous: pour cette rencontre de playoffs NFL, ce sont les Bills de Buffalo qui reçoivent! De quoi changer l’histoire?

Le parcours des deux équipes

Le moins que l’on puisse dire, c’est que la route vers les playoffs NFL des Bills de Buffalo et des Chiefs de Kansas City fut semée d’embûches, de doutes, parfois de déconvenues mais les grandes équipes finissent toujours par se retrouver. Et nul doute que les Bills et les Chiefs font partie des grandes équipes de cette décennie 2020.

Les Bills de Buffalo ont soufflé le chaud et le froid avant d’atteindre ces playoffs NFL. Ou plus exactement le chaud et le très froid à l’instar du climat qui s’abat parfois sur l’Etat de New York. Le début de saison fut en effet particulièrement difficile pour les Bills qui possédaient, au soir de la week 13, un bilan équilibré de 6-6 mais aussi seulement 5% de chances de remporter leur division. Pourtant, les hommes de Sean McDermott ont réussi à gagner l’AFC Est grâce notamment à 5 victoires de rang pour terminer la saison.

Du côté des Chiefs de Kansas City, le coeur n’était pas forcément plus à la fête lors de cette saison régulière 2023. Confrontés régulièrement à des problèmes de receveurs mais aussi à un Travis Kelce doublement voire triplement surveillé par chaque défense, les Chiefs n’ont pas eu la production offensive ni l’impression de puissance qui se dégageait habituellement de leur jeu. Mais avec une défense souvent solide, nous y reviendrons, les coéquipiers de Patrick Mahomes ont réussi à aller chercher un 8e titre de division consécutif.

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C’est donc avec plus de questions que de réponses que les Bills et les Chiefs se sont présentés dans leur premier tour de playoffs NFL de cette saison 2023-2024. Pourtant, ce premier tour de playoffs NFL n’aura pas vraiment mis en difficulté les deux franchises avec une victoire nette des Chiefs face aux Dolphins (26-7) et une victoire toute aussi tranquille des Bills sur des Steelers franchement dépassés en première période (31-17). C’est donc avec une bonne dynamique que les deux équipes s’affronteront lors de ce match de playoffs NFL dimanche.

Les Buffalo Bills sur leur lancée

Si les Bills de Buffalo ont pu arriver sur une dynamique positive dans ces playoffs NFL, cela est dû à un véritable revirement de situation dans la franchise qui a décidé de se séparer de son coordinateur offensif dans la dernière partie de la saison régulière. Résultat? Une attaque bien plus productive, malgré encore quelques scories, et une défense qui retrouve de la confiance ce qui a conduit les Bills au titre de division.

L’attaque des Bills de Buffalo fut complémentaire en cette fin de saison régulière. Josh Allen est parvenu de plus en plus à hausser son niveau de jeu pour offrir des solutions à ses receveurs mais aussi fréquemment à des tight ends très en vue comme ce fut encore le cas lors du premier tour de ces playoffs NFL avec les touchdown de Dawson Knox et de Dalton Kincaid. Malgré tout, le nombre de ballons perdus par Josh Allen fut tout de même source de problème même si cela ne fut pas le cas face aux Steelers. Méfiance tout de même!

Lorsque le jeu de passe du quarterback des Bills n’est pas optimal, ou simplement lorsque l’adversaire ou les conditions le nécessitent, les joueurs de Buffalo n’hésitent pas à courir avec notamment un James Cook qui s’est révélé très précieux en fin de saison comme lors de la rencontre face aux Cowboys. De plus, Josh Allen sait lui aussi parfaitement utilisé ses jambes à l’instar de ce magnifique touchdown de 52 yards réussi lors du premier tour des playoffs NFL face aux Steelers de Pittsburgh la semaine dernière.

De plus, les Bills peuvent s’appuyer sur une défense plutôt solide. Le backfield défensif concède moins de 200 yards par match en moyenne et les joueurs de Buffalo n’ont concédé que 18.3 points en moyenne cette saison (4e meilleure défense de la ligue) et même seulement 16.8 points sur les 5 derniers matchs de la saison régulière. Seule faiblesse pour les Bills: la défense contre la course qui n’est classée qu’au 14e rang mais qui a parfaitement su tenir en respect Najee Harris lors du premier tour de ces playoffs NFL 2023-2024.

La défense: force principale des Chiefs?

Depuis de nombreuses années, les Chiefs de Kansas City arrivaient au moment des playoffs NFL avec bon nombre de certitudes offensives notamment grâce au duo Patrick Mahomes – Travis Kelce. Mais bon nombre de ces certitudes ont volé en éclat lors de cette saison 2023 avec un Mahomes qui a eu toutes les peines du monde à se connecter à la plupart de ses receveurs et un Travis Kelce qui n’a pas pu atteindre la barre des 1000 yards et qui est resté bloqué à 5 touchdowns en raison d’une surveillance accrue de la part des défenses adverses.

Il ne faut cependant pas dépeindre un tableau trop noir concernant le jeu offensif de ces Chiefs de Kansas City. Le rookie Rashee Rice a frôlé la barre des 1000 yards en saison régulière et fut encore dominateur lors du premier tour des playoffs NFL. Au sol, Isaiah Pacheco est toujours une force sûre pour permettre à l’attaque des Chiefs d’avancer et Patrick Mahomes sait lui aussi utiliser ses jambes à bon escient comme il l’a fait la semaine dernière face aux Dolphins.

Mais la grande force de cette équipe des Chiefs reste la défense dans cette saison 2023. Deuxième meilleure défense en nombre de yards concédés sur la saison, deuxième meilleure défense en nombre de point concédés et 4e meilleure défense aérienne notamment grâce à un L’Jarius Sneed impressionnant, l »escouade défensive des Chiefs ne laisse en règle générale pas beaucoup les adversaires respirer. En atteste les 7 petits points inscrits lors du premier tour des playoffs NFL par les Miami Dolphins qui faisaient figure d’épouvantail offensif dans la ligue.

Attention cependant à la défense au sol des Chiefs qui reste un peu leur talon d’Achille au moment d’aborder ces playoffs NFL. Cette défense contre la course autorise plus de 113 yards au moyenne aux adversaires et cela pourrait causer de réels soucis face à une équipe des Bills qui n’hésiteront pas à exploiter cette faiblesse avec James Cook mais aussi avec leur quarterback Josh Allen.

Notre pronostic

Les Bills de Buffalo et les Chiefs de Kansas City se sont affrontés 6 fois depuis le début des années 2020 avec trois victoires de chaque côté ce qui montre une nouvelle fois que ces deux franchises sont très proches en terme de niveau. Les Chiefs ont remporté les deux derniers duels de playoffs mais Patrick Mahomes devra cette fois battre les Bills dans leur stade et non pas à Arrowhead. Sur leur dynamique positive de cette fin de saison, les Bills pourraient s’imposer dans un match probablement encore très disputé.

Buffalo Bills 24 – 21 Kansas City Chiefs (après prolongations)

Crédit photo: Jay Biggerstaff-USA TODAY Sports

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