AFC OUEST : La nouvelle force de la NFL !

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Un nouveau départ pour Russel Wilson

La Free Agency chaque année réserve son lot de surprises, de transferts étranges, de transactions inattendues. Mais cette année, les fans de NFL ne se sont pas trompés : Elle a été folle ! Et l’AFC Ouest est devenue en l’espace de quelques semaines, la division à battre de toute la Ligue, la nouvelle Force de la NFL !

Cette division s’est muée en une armée de coléoptères, ressemblant à des bombardiers fonçant sur leurs ennemis. Une sorte d’armée invincible qui va tout détruire sur son passage. En tout cas sur le papier, puisque le Football Américain, vous le savez déjà, n’est pas une science exacte, et toute les équipes ne sont pas à l’abri des blessures et des échecs.

Pour commencer à analyser un peu ce qu’il s’est passé, commençons déjà par évoquer un des plus gros coups de ce début d’année : Russel Wilson est devenu le nouveau Quarterback des Denver Broncos. Il arrive donc dans la franchise des Rocheuses après une dernière année frustrante à la tête des Seahawks de Seattle, et après 9 ans de bons et loyaux services. 9 ans d’excellents résultats dont un Superbowl gagné en 2014 face à ces mêmes Broncos 43-8 (les Broncos menés à l’époque par la légende Peyton Manning) et un perdu l’année d’après face aux Patriots de Brady 24-28 (ha, Si seulement il avait donné la balle à Marshawn Lynch sur la dernière action, Wilson l’aurait eu sa deuxième bague – NdA)

Les 4 Fantastiques jouent en NFL et dans l’AFC Ouest

Et là, nous réalisons donc que les quatre Quarterbacks de la division sont : Patrick Mahomes (Chiefs), Justin Herbert (Chargers), Derek Carr (Raiders) et Russel Wilson (Broncos), ce qui fait frémir tant le niveau est incroyable. Et avoir 4 stars à ce poste dans une même division est un fait relativement rare.  « Alerte à la division de gogols » pourrait s’exclamer Mr Garrison de South Park en tant que fan des Broncos.

Mais malheureusement pour les futurs adversaires de ces quatre équipes, il n’y a pas que les Quarterbacks qui risquent de faire souffrir. Prenons l’exemple des Los Angeles Chargers. L’an dernier, malgré une attaque du tonnerre menée par Herbert, ils avaient été éliminés à la porte des playoffs après une défaite lors du dernier match face à des rivaux de division, les Raiders (défaite en OT 35-38). En dépit de cette attaque qui marquait beaucoup de points, les Chargers ont affiché un bilan mitigé de 9-8. La faute à qui ? A une défense trop fébrile, et à une défense contre la course qui se classait honteusement dernière ou presque de la ligue. La présence du grand Joey Bosa n’y faisait rien. Cet homme ne peut agir seul.

Ceci est de l’histoire ancienne: pour épauler Bosa, dans la famille « pass rush et défense intraitable contre la course », je voudrai Khalil Mack. La star qui vient du froid de Chicago saura faire peur à tous les coureurs adverses, et accessoirement à tous les Quarterbacks qui se trouveront sur son chemin. Alors, oui, l’an dernier il a été blessé (mais 6 sacks en 5 matchs avant d’être OUT). Il reste un défenseur redoutable. Et ironie du sort, il a commencé aux Raiders en 2014. C’est un peu le retour au Bercail pour Mack qui entamera sa 9ème saison.

Et une star en défense en entraine forcément une autre. Un autre point faible des Chargers était un secondary moyen. Il a été renforcé par l’arrivée de JC Jackson au poste de Cornerback (9 Interceptions en 2020, 8 en 2021), venu des Patriots.

Adams is a Raider!

Les Raiders de Las Vegas ne sont pas en reste : Le « tueur de quarterbacks » Chandler Jones échangé par les Arizona Cardinals (107 sacks en carrière en 10 saisons, dont 19 (!!!) en 2019 avec les Cards) est venu renforcer un premier rideau déjà impressionnant (Crosby, Jefferson, Thomas) et son arrivée va pallier le départ du solide Ngakoue, parti en Indiana chez les Colts.  Mais la surprise du chef n’est pas venue de Jones, mais d’un joueur d’une autre escouade : celle de l’attaque. La cerise sur le gâteau s’appelle Davante Adams. Et c’est cela le transfert de l’année !!! (et surtout les retrouvailles du duo de l’Etat de Fresno) :

Le receveur vedette des Packers, après une intersaison mouvementée dans laquelle il avait vraiment affirmé son envie de partir du Wisconsin, après avoir ronchonné sur le franchise tag appliqué par les Packers, sa gourmandise presque honteuse concernant son salaire, son départ de Green bay et son arrivée dans la Ville du vice ont fait l’effet d’une bombe dans la ligue. Un coup de tonnerre comme il est rarement arrivé dans l’histoire de ce sport. Joe « Cool God » Montana aux Chiefs peut-être dans les années 90 avait fait couler autant d’encre, et plus récemment Brady aux Bucs.

Adams, auteur de 1374 Yards et 18 Touchdowns en 2020, et 1553 Yards et 11 Td’s en 2021 va être en « Silver and Black » cette année et va encore faire vivre l’enfer à tous les défenseurs qui croiseront sa route. Alors, ok, Carr n’est pas Rodgers, mais il reste un Quarterback fiable capable du meilleur. Il faut s’attendre à une très très belle saison de la part de Davante.

Evoquons les Chiefs pour terminer, avec la belle arrivée du receveur Juju Smith-Schuster (Steelers) qui complète une escouade offensive déjà impressionnante composée de Mahomes bien sûr, mais aussi de Travis Kelce, de Tyreek Hill, de Clyde Edwards-Helaire, de Mecole Hardman, de Josh Gordon (si, si)… Une attaque qui fait le bonheur des joueurs de fantasy  tous les week-ends ! En défense, les Chiefs devront tout de même se renforcer à la draft, car cela reste un gros point faible pour l’équipe du Missouri.

Pour conclure et afin de résumer, cette Free Agency fait de l’AFC Ouest une sérieuse candidate au titre de meilleure division de la ligue. A l’époque de Game Of Thrones, quand la série était encore bien, il était souvent dit que Daenerys se faisait sa petite armée tranquille pour détruire le monde, entre ses dragons, les 8000 Immaculés et les 3000 Puînés : L’AFC OUEST rappelle cette joyeuse troupe : Elle va faire mal, très mal, et l’herbe ne repoussera pas (ou presque) !

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